Hennie Kuiper is een van Nederlandse grootste wielrenners ooit. Op zijn indrukwekkende erelijst prijken onder meer Olympisch Goud (1972), een WK (1975), twee Tourritten naar Alpe D'Huez (1977 en 1987), de Ronde van Vlaanderen (1981)en Parijs Roubaix (1983). Als renner, ploegleider en gastheer van de voormalige Raboploeg reisde hij de hele wereld over. Toch vertoeft Kuiper het liefst in zijn geboortestreek: Twente. Sinds begin dit jaar treedt hij op alsfietsambassadeur voor deze regio. "Twente is een veelzijdig fietsgebied waar het ook na de inspanning goed toeven is." Gelegen in het groen en toch snel bereikbaar via de A1 en A35 (vanuit de Randstad 1 . uur envanuit Belgie 2 uur) is Twente een ideale regio voor een meerdaags verblijf. Met de combinatie van stad, grensstreek en landelijke omgeving is het een regio met volop mogelijkheden voor de fiets- en wandelliefhebbers.
“Fietsen geeft een fantastisch gevoel van vrijheid”

Geboortegrond

Als wielrenner heeft Hennie Kuiper meer dan voldoende kilometers afgelegd. En dan is hij begin februari ook nog eens 65 geworden. Maar zijn fiets gaat niet aan de wilgen, geen denken aan. “Fietsen geeft een fantastisch gevoelvan vrijheid, ik maak er mijn hoofd lekker leeg mee”, zegt Kuiper. “Het liefst maak ik mijn kilometers in Twente. Hier ligt mijn geboortegrond, voel ik me het meest op mijn gemak. Ik woon nu vlakbij Enschede, maar ben opgegroeidin Denekamp. Daar is het fietsen begonnen. Als tiener fietste ik bijvoorbeeld ieder schooldag met mijn broer naar de MTS in Enschede, een afstand van 25 kilometer. Na de les begonnen we met vijf man aan de terugweg. De eerste10 kilometer tot Oldenzaal kachelden we al flink door. Daarna reden mijn broer en ik verder naar Denekamp. Nee, ik won niet altijd, ook al omdat mijn broer anderhalf jaar ouder was – een ideale sparringpartner om me aan opte trekken natuurlijk. Maar het ging me niet om het winnen, tenminste, toen nog niet. Ik vond het gewoon heerlijk om sportief bezig te zijn en er tegenaan te gaan. Ik heb dat jeugdige enthousiasme gedurende mijn hele rennerscarrièrebehouden. Het was gewoon een groot jongensavontuur.”

Nooit tegenzin

Ook als professioneel renner woonde en trainde Kuiperin Twente. Zo legde hij ooit na het voltooien van de Ronde van Vlaanderen zijn fiets in de Renault 4 en reed hij meteen terug naar huis – een afstand van 350 kilometer. De volgendeochtend zat Kuipergewoon om negen uur weer op de fiets. Hij koestert mooie herinneringen aan heroïsche ritten door de Alpen, Pyreneeën of over bonkige kasseienstroken. Toch blijft fietsen in Twente hem uitdagen. “Ons coulisselandschapbrengt een bepaalde spanning met zich mee. Als je door een bos rijdt, kan er na een afslag ineens een weids akkerland liggen. Het veelzijdige landschap prikkelt nog altijd mijn nieuwsgierigheid. Ik trainde hier dan ook nooitmet tegenzin.”

Mooiste route?

Kuiper rijdt graag door de uitgestrekte natuur van Twente, bijvoorbeeld in Nationaal Park de Sallandse Heuvelrug. Op de Holterberg geniet hij dan van het weidse uitzicht over de heidevelden. Op de vraag wat de mooiste route is,blijft hij het antwoord liever schuldig. “Er is zoveel te beleven in Twente, ik zou er andere routes tekort mee doen. Je kunt hier rustig peddelen, flink stoempen of met de mountainbike een parcours rijden, bijvoorbeeldin de bossen bij Singraven. Ik betrap mezelf er wel op dat ik vaan route’s kies in mijn eigen directe omgeving: De Lutte, Oldenzaal, Denekamp, Ootmarsum (De VVV’s in deze plaatsen hebben in deze omgeving smaakfietsroutes enboerenmagieroutes uitgegeven). Het is er erg rustig en verkeersluw, soms lijkt het alsof ik een sprong terug in de tijd maak.”

Karakter

Een paar jaar geleden reed Kuiper met zijn Vlaamse oud-collega José De Cauwer een Tour de Twente. “Hij genoot van de karakteristieke dorpjes, maar was vooral onder de indruk van de rust en het levenstempo hier. Tukkerszijn beleefde en behulpzame mensen. Als je lek rijdt, helpen ze je graag.” Kuiper mocht zich dan als renner niet snel roeren, hij stond bekend als onverzettelijk. Die typisch Twentse eigenschap leverde hem een prachtigeerelijst op. “Twentenaren zijn door de geschiedenis gehard. Deze streek heeft voor de komst van de textielindustrie veel armoede gekend. De mensen hebben geleerd te overleven, maar waarderen daardoor de geneugtendes levens des te beter.”

Bourgondisch

Wie de hoeveelheid gezellige restaurantjes en terrasjes in Twente bij elkaar optelt, zou denken dat hij door Vlaanderen toert. Ook Kuiper pakt graag een terrasje tijdens het fietsen. Moest hij als renner eenzijdig eten, nuis hij vrijer om te genieten van al het lekkers dat Twente te bieden heeft. “Voor mijn werk heb ik bijna de hele wereld over gereisd en in vele restaurants gegeten. Dan raak aan mijn trekken. We hebben bijvoorbeelddrie restaurants met een Michelinster in onze regio. Veel restaurants in Twente werken met natuurlijke streekproducten. Gezond en vers eten, dat vind ik als boerenzoon wel heel belangrijk – en lekker.”

NK Wielrennen

Na zijn periode als ploegleider bij het Amerikaanse Motorola trad Kuiper jarenlang op als gastheer voor de voormalige Raboploeg. Vorig jaar volgde hij voor het eerst sinds zijn jeugd de Tour de France weer vanaf de bank. “DeTour wacht op niemand”, grapte hij daar onlangs in een interview over. Ook de komende maanden verwacht sportliefhebber Kuiper meer tijd te hebben om lokale sportevenementen te bezoeken. In juni is hij natuurlijk op hetNK Wielrennen te vinden dat voor de derde keer in het Twentse Ootmarsum plaatsvindt. “Het wordt een geweldig evenement. Gezellig voor het publiek, slopend voor de deelnemers. Je moet een complete renner zijn om dit parcourste winnen. Tijdens mijn actieve carriére trainde ik hier vaak, vooral de weg van Denekamp naar Oldenzaal is pittig. Door de steile beklimmingen (onder meer van de Tankenberg) en de tegenwind moet je veel van tempo enritme wisselen. Het gaat flink aan je kuiten hangen als je die weg een paar keer rijdt. Op deze 8 kilometer zit eigenlijk alles wat je nodig hebt om een compleet wielrenner te worden.”

Kopgroep

Sinds begin dit jaar treedt Kuiper op als fietsambassadeur voor Twente. “Er ligt hier meer dan 1.500 kilometer aan fietsroutes. Dankzij het knooppuntensysteem kun je altijd weer een nieuwe inspirerende tocht rijden. Twentebiedt een mooie mix aan steden, karakteristieke dorpjes en afwisselende buitengebieden. Ook de randvoorwaarden zijn prima verzorgd door de uitstekende voorzieningen rondom het fietsen. Iedere regio in ons land strijdt om degunst van de fietser. Uit onderzoeken blijkt dat Twente steevast in de kopgroep zit.”

Dit verhaal kwam tot stand op uitnodiging van Twente. Landgoed van Nederland.